Hoeve De ploeg: verse melkproducten met aandacht voor mens, dier en leefmilieu

“Overheerlijk ijs!! Je proeft dat dit ijs nog met verse melk wordt gemaakt. Vriendelijke mensen. Ah ja, vergeet zeker niet om de yoghurt te proeven...en de kaas...en de chocomousse...en de rijstpap....en....alles dus!”

Aan het woord is een enthousiaste klant van Hoeve De Ploeg uit Herselt. En hij is niet alleen, de online recensies staan vol met lovende commentaren. Aan het stuur van dit succesvolle familiebedrijf staan boer Ronny en zijn 4 zussen. Ze bereiden en verkopen melk en melkproducten, met veel zorg én met aandacht voor mens, dier en leefmilieu. Ronny zet in op 3 kernwaarden: People, Planet & Profit.

Profit: van huis-aan-huis tot voedselteam

Als kind hielp Ronny met de levering van verse melk aan mensen uit de buurt. Hoewel de melkronde toen al met de bestelwagen gebeurde, sprong hij als kind af en toe in met de fiets. Hij had daarvoor een speciale kruik die vastgebonden zat op zijn fiets. Na zijn studies ging Ronny een alternatief uitwerken voor de tijdrovende  huis-aan-huisrondes. Al snel bleek dat er meer financiële zekerheid en efficiëntie zat in de gecentraliseerde verkoop vanuit een eigen hoevewinkel. Daarnaast startte Hoeve De Ploeg met de distributie via enkele voedselteams. Volgens Ronny hebben die laatste zijn kijk op landbouw drastisch veranderd. Voedselteams ijveren voor een kleinschalige, duurzame landbouw met eerlijke prijzen voor de boeren. “De prijs van melk die bestemd is voor de reguliere markt schommelt veel en is vaak heel laag. Het is belangrijk daar niet te afhankelijk van te zijn. Daarom zorgen mijn zussen voor productvariatie en zetten we in op de verkoop in de korte keten.”

Planet: lokale, eiwitrijke voeding en gezonde koeien

’Profit’ is niet de enige drijfveer voor Ronny. Ronny wil ook een bedrijf met een zo klein mogelijke impact op onze planeet. Een voorbeeld daarvan is het voeder van de koeien. “We merkten enkele jaren geleden dat het voedingspatroon van de koe een grote impact heeft op haar gezondheid, op de smaak van de melk en op de ecologische voetafdruk van ons bedrijf. Daarom schakelden we over van het geven van maïs en geïmporteerde soja op zelfgekweekt en gedroogd grasklaver.” Nu het voeder van de koeien zelf gekweekt wordt, legt het amper kilometers af. Bovendien bevat het grasklaver veel eiwitten, hetgeen een positief effect heeft op de smaak van de melk. Het welbevinden van de koeien is heel belangrijk voor Ronny. “We kozen in 2013 voor een nieuwe serrestal die licht en luchtig is. De ligboxen zijn voorzien van matrassen en voor de dieren die extra zorg nodig hebben, zijn compostplaatsen voorzien. Verder worden de koeien gemolken in een robot, wat zowel de druk op de uier reduceert als een zekere vrijheid biedt voor de koe. Er wordt namelijk weinig gepusht. En verder aaien en verzorgen we onze koeien natuurlijk ook heel goed!”

People: het gaat allemaal om mensen

Hoeve De Ploeg is een warm familiebedrijf. Het is een relatief kleine onderneming die een inkomen verschaft aan 5 gezinnen. Maar er is meer. De pakketten voor de voedselteams worden ingepakt door De Winning, een onderneming die personen tewerkstelt die niet aan de slag kunnen op de reguliere arbeidsmarkt. Daarnaast werkt De Ploeg ook samen met het Steunpunt Groene Zorg, een organisatie die een dagbesteding wil geven aan kwetsbare groepen uit de samenleving. “In 2006 gaven we de kans aan een jongen met het Down syndroom om een halve dag in de week te komen werken. We ondervonden hoe goed Koen zich kon uitleven en al snel vroeg hij om een hele dag te kunnen komen. Meer nog, bij een interview zei hij dat hij blij was dat hij voor dit beroep gekozen had. Geweldig toch. En zo werden het er steeds meer, ook jongeren die problemen hadden op school waar wij mensen niet meteen een oplossing voor hebben, maar waar onze koeien wel raad mee wisten. En zo hebben wij nu elke werkdag minstens één zorggast.”